Une termitière aussi grande que la Grande-Bretagne

Termitières - Photo Roy Funch

Photo Roy Funch

Dans le nord-est du Brésil, dans une forêt si sèche que les arbres blanchissent, les termites sont au travail depuis des millénaires. Superbe Vidéo!

Les seuls signes extérieurs de leur travail sont des monticules de terre, des décharges de déchets provenant de leurs excavations souterraines. Les monticules coniques, chacun mesurant environ 2,5 mètres de hauteur et 9 mètresde largeur, surgissent du sol à intervalles réguliers, espacés d’environ 20 mètres de chacun des six voisins.

De l’air, le motif évoque un damier ou les peignes hexagonaux d’une ruche. Une carte satellite, via Google Earth, indique que les monticules couvrent plus de 230 000 km2, presque la taille de la Grande-Bretagne.

« Imaginez que ce soit une ville », a déclaré Stephen J. Martin, entomologiste et expert en insectes sociaux à l’Université britannique de Salford. Nous n’avons jamais construit une ville aussi grande. »

Et les termites, longues d’1cm, le faisaient grain par grain.

Termitieres Photo Stephen Martin

Photo Stephen Martin

Au total, la terre excavée par les termites équivaut au volume de 4 000 pyramides de Gizeh, comme le rapportent Martin et ses coauteurs dans une étude publiée lundi dans la revue Current Biology.,Ils ont prélevé des échantillons dans les centres de 11 monticules et, en mesurant le rayonnement dans les grains de minéraux, ont déterminé que le plus vieux monticule testé avait environ 3 800 ans. Il est possible que d’autres soient encore plus anciens.

Sur la base d’images satellitaires et de contrôles ponctuels sur des milliers de kilomètres, les scientifiques estiment à 200 millions le nombre de monticules éparpillés dans le paysage., Si la couverture forestière disparaissait, exposant les monticules dans toute leur splendeur, cet endroit serait célébré comme une «merveille de la Terre» naturelle.

Pourtant, cachés sous les arbres et les broussailles épineuses, les monticules peuvent être difficiles à repérer. Martin ne les remarqua pas au début. Il s’était rendu dans la forêt sèche brésilienne, la Caatinga, à la recherche des abeilles mellifères.

Après seulement quelques kilomètres de conduite, où la route coupe à travers les arbres pour révéler la forme de goutte de gomme des monticules, il les vit. C’étaient des termites, lui dirent les habitants. Il ne les cru pas, car il y en avait trop.

Les habitants, bien sûr, avaient raison, comme le découvrit Martin à son retour. À quelques kilomètres d’une grande ville, alors qu’il marchait près d’un bassin, il rencontra un autre biologiste, Roy Funch.

Dans les années 1980, Funch, qui se décrit comme un «scientifique du sous-bois», mais titulaire d’un doctorat en botanique, écrit sur les termites pour un magazine scientifique populaire. Il espérait attirer l’attention des autres chercheurs.

Ces monticules, contrairement aux ruches construites par d’autres termites, ne sont ni des nids ni des puits de ventilation.

«Nous pensions que les nids seraient au milieu des monticules, «Ils n’y étaient pas. Ils n’étaient même pas sous les monticules. Personne n’a jamais trouvé les nids des reines. Nous ne savons vraiment pas ce qui se passe sous terre. Absolument rien ».

D’après un article du Washington Post
Photos Royn Funch et Stephen Martin.

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